鯨墳場CSI揭密 海藻集體毒殺!

2014年02月26日 17:54 風傳媒
研究團隊藉鯨魚遺骸的分布及排列,推論出鯨魚大量死亡的原因(取自網路)

研究團隊藉鯨魚遺骸的分布及排列,推論出鯨魚大量死亡的原因(取自網路)

在全世界最乾燥的智利亞他加馬沙漠(Atacama Desert)中,浩瀚黃沙掩埋著一樁遠古時期的滅絕血案,2010年考古學家發現,至少有40頭鯨及許多海洋生物的遺骸沉淪在此,當地人只管叫這堆墳塚為「Cerro Ballena」,意即「鯨墳丘」,不知這些海洋生物為何密集地死於非命。不過近來科學家已揭開這個死亡謎團,原來兇手正是:毒藻。

一篇發表於英國《皇家學會學報B》(Proceedings of the Royal Society B)的研究指出,這種致命的有毒藻類在600萬至900萬年前蓬勃繁生,一旦海洋生物吃下這種毒藻,將會引發極為致命的神經中毒,迅速引發器官衰竭致死。但是要重建這個數百萬年前的命案現場,科學家需要更多線索。

案情並不單純

遺骸骨架提供了線索,這些古代鯨魚的遺骸皆呈現仰臥姿勢,這一點說明了牠們並不是因集體擱淺海岸而死亡。這類大型海洋生物死後常因為體內腐化作用,產生大量氣體並囤積於腹腔,使得鯨屍常呈現腹部朝上的姿態。這與鯨豚擱淺海岸時的死狀並不相同。

此外,科學家還在這些鯨骨骸上發現藻類物質,這些藻類與因為富含鐵質,外觀呈現橘紅色。這一點與安地斯山脈的鐵礦有關。安地斯山脈的河川,將山上的含鐵元素沖洗入海,讓海中的藻類得以大量生長。

在這個鯨魚墳場中,科學家還發現了10多種水中脊椎動物的屍骸。包含馬林魚、2種海豹、古代水棲樹懶,還有一種類似海象的古代鯨。多種生物同時慘遭殺害,顯示案情並不單純。科學家推斷,這樁滅絕血案並不是由鯨豚類的流行傳染病所引起,有一個不分青紅皂白的兇手存在。

藻類是慣犯

科學家進一步發現,在4個不同時期的地層中,都發現了鯨集體死亡現象,而且這些橫跨不同時間的死亡事件都發現了藻類的痕跡。這篇研究的作者派恩森(Nicholas Pyenson)指出,「從鯨的遺骸的狀態及排列顯示,毒藻並沒有不在場證明,加上還有多種海洋脊椎動物指證歷歷,所有證據皆指向毒藻的嫌疑最大。」

(鯨遺骸3D重建)

海洋生物資料庫

毒藻的無差別殺害看似兇殘,但卻為科學家保存了一個完整的骨骸資料庫,讓科學家得以一窺中新紀的海洋食物鏈的奧秘。派恩森表示,「我們對於這些古代海洋生物的瞭解極為有限,但在這小小的墳場中,讓我們能標誌出南美洲多種海洋生物的前世今生。這一點才是關鍵所在。」

此一研究也揭發了一件現代人不得不面對的事實。鯨墳場的骨骸顯示,原來有這麼多種鯨類曾悠游在海洋裡。派恩森指出,「今天全球對鯨豚的殺戮已打亂海洋的平衡。或許今天我們還能在海上看到鯨豚出沒,但事實上人類的濫殺行為已使鯨豚物種的豐富度銳減95%」

(今年2月16日,美國威明頓航測團隊在佛州外海發現,一頭四歲大的雄鯨被漁網纏住,掙扎游動)

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