木星衛星家族再添12名新成員!其中1顆還是個「怪咖」

2018年07月18日 13:00 風傳媒

木星是太陽系內擁有最多衛星環繞的行星,有「小太陽系」之稱,美國天文學家17日宣布,新發現了12顆木星衛星,且獲得國際天文學聯合會的承認,目前木星的衛星家族共計有79顆衛星。

值得注意的是,其中1顆衛星被天文學家稱為「怪咖」(oddball),因為其繞行軌道與其他78顆衛星完全不同,甚至是「逆向行駛」,隨時可能與其他衛星發生正面碰撞,產生更多衛星碎片。因此,天文學家認為,這顆「怪咖」衛星或許能解釋,木星周圍為什麼會有這麼多衛星。

12顆新衛星的體積超迷你,耗費1年才被承認

2017年3月,美國卡內基科學研究所天文學家謝帕德(Scott S. Sheppard)帶領的觀測團隊,利用美洲國家天文觀測站智利分站的布朗科天文望遠鏡(Blanco 4-meter telescope)對太陽系進行觀測時,原先是在尋找太陽系邊緣處的冥王星附近,是否還有質量更大的行星,卻意外首度發現木星的12顆新衛星。謝帕德說:「木星剛好出現在我們觀測的天文區域裡,因此我們偶然間發現木星周圍有新的衛星存在。」

謝帕德的天文團隊向國際天文學聯合會(IAU)發表此一重大天文發現,這些衛星的體積非常小、直徑不超過4公里,導致IAU花費1年時間觀測衛星軌道,才正式承認該12顆衛星確實圍繞木星運行。負責此項目的IAU小行星中心研究員威廉斯(Gareth Williams)表示,「必須經過多次觀測才能確認衛星繞著木星運行,所以才整整花了1年時間。」

「怪咖」衛星獨自「逆向行駛」好危險!

木星衛星可大致分為規則衛星與不規則衛星,前者距離行星較近,有著較密切的順行軌道,以及較小的軌道傾角或離心率;後者與行星距離遙遠,因此其軌道受到太陽的影響,通常有著較大的軌道傾角。新發現的木星衛星中,有9顆屬於不規則衛星,且以逆行軌道環繞著木星,週期大約為2年。另外2顆新衛星屬於規則衛星,以順行軌道環繞,週期不到1年。

謝帕德指出,有1顆新衛星是個「怪咖」,它的直徑不到1公里,可能是已知的木星衛星之中,體積最迷你的,而且運行軌道跟其他78顆木星衛星完全不同。它的古怪之處在於,明明是顆順行軌道衛星,卻不在規則衛星的區域內,而與眾多不規則衛星擠在一塊,它的繞行週期也介於兩種分類之間,為1年半。天文學家將其命名為「Valetudo」,以羅馬神話中的健康女神為名。

新發現12顆木星衛星。(取自卡內基科學研究所官網)
新發現12顆木星衛星。(取自卡內基科學研究所官網)

「Valetudo」在不規則衛星的區域內「逆行」,隨時可能會發生正面碰撞的情形,謝帕德說:「這就像是在高速公路逆向行駛。若真的發生正面碰撞,衛星會很快地被撞散,然後灰飛煙滅」。此一推測,或許能解釋木星為什麼存在如此多的衛星,「Valetudo」可能是大型順行衛星與逆行星相撞後的碎片,而現在「Valetudo」的存在,可能會導致更多衛星相撞,產生更多與它一樣的「逆向行駛」衛星。謝帕德說,這就像是當一台聯結車在高速公路逆向,會導致更多意外發生。

木星是太陽系中最古老、最巨大的行星,主要由氣體組成,其大氣層有86%的氫氣和14%的氦氣,表面覆蓋著厚厚的棕黃色和白色相間的雲層。雲層之下,是一個液態金屬氫組成的巨大海洋。木星不斷高速旋轉,旋轉的液態金屬海產生強烈磁場,吸引大型衛星圍繞。同時,木星衛星的分布空間非常廣闊,已觀測到的最遠軌道距木星約3000萬公里。

畫家所繪「先驅者10號」接近木星的畫面。(Rick Guidice@wikipedia/public domain)
畫家所繪「先驅者10號」接近木星的畫面。(Rick Guidice@wikipedia/public domain)

 

加入Line好友

【我要發風】

風傳媒歡迎各界分享發聲,來稿請寄至 opinion@stormmediagroup.com,並請附上姓名、聯絡方式、自我簡介,謝謝!

我想再看到這個主題