直徑500公尺的超級大「鑽石」?!小行星「貝努」百年後可能撞地球,NASA首度靠近採樣

2018年12月05日 10:00 風傳媒
可能撞擊地球的近地小行星「貝努」。(取自NASA)

可能撞擊地球的近地小行星「貝努」。(取自NASA)

宇宙中有「鑽石」,它是一顆形狀如鑽的小行星「貝努」,直徑約500公尺,大約是一座台北101的高度,下一個世紀有可能撞上地球。2016年9月8日,美國第一架小行星採樣探測器「歐西里斯─REx」(簡稱「歐西里斯」)傍晚順利發射升空,向「貝努」前進,展開為期7年的採樣探測任務,期望為人類揭開這顆危險「鑽石」的神秘面紗。

美國航空暨太空總署(NASA)發射的無人探測器「歐西里斯─REx」(OSIRIS-REx)經過兩年的飛行時間,終於在3日靠近此趟太空旅程的目的地「貝努」(Bennu)。這是繼上周NASA無人探測器「洞察號」(InSight)成功降落火星後,再一振奮天文學界的好消息,NASA控制室內響起熱情的歡呼與掌聲,工作人員相互擊掌、擁抱。「歐西里斯」任務研究員羅瑞塔(Dante Lauretta)在推特(Twitter)上欣喜表示:「鬆了一口氣、驕傲,也迫不及待趕緊開始探索!去貝努,然後回來吧!」

可能撞擊地球的近地小行星「貝努」。(取自NASA)
可能撞擊地球的近地小行星「貝努」。(取自NASA)

1/2700機率撞上地球,NASA研究應對措施

貝努呈鑽石狀、直徑500公尺,它的主要組成物質──碳元素──也和鑽石相同。貝努距離地球1億2200萬公里,在1999年9月11日被發現。貝努屬於「阿波羅型小行星」(Apollo asteroid),那是以小行星「阿波羅」為首命名的一群近地小行星,其中有些橫越地球軌道的小行星能夠非常接近地球,若撞擊地球,可能對全球環境、經濟、地緣政治造成嚴重災難。

阿波羅型小行星中已知最大的是「1866薛西佛斯」(1866 Sisyphus),直徑大約是7公里。6500萬年前,一顆至少10公里寬的小行星撞上地球,在墨西哥猶加敦半島造成巨大的「希克蘇魯伯隕石坑」(Chicxulub crater),導致全球氣候劇變、恐龍滅絕。2013年2月15日,俄羅斯車裡雅賓斯克隕石事件,致使1200人受傷,近3000座建築受損。貝努也被認為是具有潛在危險的天體,科學家預測它將在大約150年後靠近地球,如果它撞擊地球,亦可能會造成隕石坑。

英國《地鐵報》(Metro)報導,美國加州勞倫斯利福摩國家實驗室(LLNL)物理學家霍利(Kirsten Howley)指出:「根據目前的計算,貝努影響地球的機率為1/2700,隨著我們收集更多有關軌道的數據,可能會變得更糟或好轉。」人類對潛在的隕石災害並非束手無策,今年2月NASA和美國國家核安全局(NNSA)發布一項報告指出,NASA正在研究「超高速小行星減災緊急反應航天器任務」(HAMMER),旨在炸毀小行星或影響其飛行軌道。

7年任務僅預計花5秒採樣

根據《美聯社》(AP)報導,歐西里斯目前在距離小行星表面19公里處,它將花費4周的時間反覆飛掠貝努,蒐集天體質量、體積等數據,31日才進入小行星的繞行軌道,這是人類歷史上首度有太空探測器繞行如此小的天體。探測器不會試圖登陸,它將在2020年伸出3公尺長的機械手臂短暫地觸碰表面,5秒的時間內採拾60公克的塵土與碎石樣本,接著在2021年回程,預計在2023年9月藉由降落傘在美國猶他州的沙漠著陸。

科學家希望能透過此項壯舉,深入了解研究太陽系形成、地球生命起源,以及太陽系中對地球有潛在威脅的天體。貝努早在45億年前太陽系形成時即存在,且幾乎沒有產生質變。科學家懷疑,貝努可能是地球和其他行星的有機分子及水的來源,而這些有機分子或許就是太陽系的生命起源。羅瑞塔向外界澄清疑慮,他強調太空探測器與貝努接觸,並不會明顯改變貝努的飛行軌道,也不會導致它增加對地球的威脅。


NASA影片解說歐西里斯將如何伸出機械手臂短暫地觸碰小行星表面。

美國小行星採樣探測器「歐西里斯-REx」(OSIRIS-REx)8日升空,前往小行星「貝努」(Bennu)採集樣本並送回地球。(AP)
美國小行星採樣探測器「歐西里斯-REx」(OSIRIS-REx)8日升空,前往小行星「貝努」(Bennu)採集樣本並送回地球。(AP)

不死鳥、龍宮,可能威脅地球的小行星們

同時期還有日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的太空探測器「隼鳥2號」正在進行類似任務,其目標是到直徑1公里的近地小行星「龍宮」(Ryugu)上採集樣本,它6月就已抵達,預計2020年返回地球。JAXA「隼鳥號」探測器2010年6月由小行星「糸川」帶回微粒樣本,創下人類首度由月球以外的天體採得樣本的壯舉。NASA則從未從小行星上取回樣本,「歐西里斯─Rex」任務成功的話,將創下NASA首次記錄。

「歐西里斯─REx」計畫耗資8億美元(約新台幣245億元),全名為「起源、光譜解讀、資源發掘以及安全表土探測船」(The Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer),「歐西里斯」(Osiris)也是古埃及神話中的重生之神、來世之神。貝努的名稱來自埃及神話的不死鳥「貝努鳥」,原因是前往探測的探測器「歐西里斯」擁有機械手臂,讓人聯想到貝努鳥。

美國小行星採樣探測器「歐西里斯-REx」(OSIRIS-REx)8日升空,前往小行星「貝努」(Bennu)採集樣本並送回地球。(AP)
美國小行星採樣探測器「歐西里斯-REx」(OSIRIS-REx)8日升空,前往小行星「貝努」(Bennu)採集樣本並送回地球。(AP)
美國小行星採樣探測器「歐西里斯-REx」(OSIRIS-REx)8日升空,前往小行星「貝努」(Bennu)採集樣本並送回地球。(AP)
美國小行星採樣探測器「歐西里斯-REx」(OSIRIS-REx)8日升空,前往小行星「貝努」(Bennu)採集樣本並送回地球。(AP)

 

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