遠得要命》天文學家發現太陽系最遙遠天體!公轉一圈要1000年的夢幻粉色矮行星:「遠處」

2018年12月18日 13:10 風傳媒
天文學家發現太陽系最遠天體「遠處」。(AP)

天文學家發現太陽系最遠天體「遠處」。(AP)

國際天文學聯合會17日公布,天文學家發現了迄今太陽系最邊緣、距離最遙遠的星體──矮行星「2018 VG18」──天文學家還替這顆夢幻粉色星球取了暱稱「遠處」,因為它確實超級遠,距離120個天文單位(AU,太陽與地球的平均距離),也就是177億公里。

公轉一圈,費時千年,遠得要命的「遠處」

「遠處」(Farout)應是一顆直徑約500公里、冰天雪地的矮行星(dwarf planet)。「遠處」的發現者是美國卡內基科學研究所天文學家謝帕德(Scott S. Sheppard),他近幾年來一直在尋找太陽系邊緣處是否有小行星的存在。11月,謝帕德透過夏威夷莫納基亞(Mauna Kea)觀測站的昴星團望遠鏡(The Subaru Telescope)發現它,12月透過智利的麥哲倫望遠鏡(Magellan Telescope)證實真的存在。

天文學家發現太陽系最遠天體「遠處」、「2018 VG18」。(取自美國卡內基科學研究所)
天文學家發現太陽系最遠天體「遠處」,圖為昴星團望遠鏡觀測到的畫面。(取自美國卡內基科學研究所)

謝帕德告訴美聯社(AP):「第一次發現這天體的時候,我真的脫口而出『遠處』,因為我馬上就注意到它動得很慢,它肯定在非常遠的某處。它是我見過移動得最慢的天體,而它真的就在那。」謝帕德指出,由於從地球觀測「遠處」,它的移動速度實在太慢,估計必須花費好幾年的時間才能得知它的運行軌道。

「遠處」距離太陽120個天文單位,完整公轉一圈可能得花上1000年以上。它是迄今發現最邊緣的太陽系星體,打破了矮行星「鬩神星」(Eris)96個天文單位的紀錄。做為參考,我們平常認為最遙遠的矮行星冥王星(Pluto)也不過距離34個天文單位。

天文學家發現太陽系最遠天體「遠處」、「2018 VG18」。(取自美國卡內基科學研究所)
天文學家發現太陽系最遠天體「遠處」。(取自美國卡內基科學研究所)

引領人類找到「9號行星」的線索?

謝帕德的研究團隊多年來試圖在太陽系邊緣尋找「9號行星」(Planet 9或者X行星),2015年還因此發現了另一個遙遠的矮行星「2015 TG387」,並為它取了一個淘氣的暱稱「小精怪」(the Goblin)。

國際天文學聯合會(International Astronomical Union)2006年將冥王星從太陽系「九大行星」中除名後,太陽系維持「八大行星」已有12年餘,不過天文學家始終沒有放棄尋找真正的「9號行星」,也認為「9號行星」若真實存在,應是以橢圓形軌道繞行太陽,人類必須以太空望遠鏡觀測,才可能望見它的蹤影。

天文新聞網站「Space.com」報導,謝帕德的研究團隊指出,太陽系最邊緣處還有數千顆差不多體積的小行星存在,它們的運行模式也相似,這表示在數百個天文單位以外,有一顆大型行星牽引著這些較小的天體,「遠處」或許也受另一顆質量不小的遙遠天體重力影響。發現「遠處」,意味著帶領人類探測太陽系本身的構成,還能夠引領人類找出雕塑其軌道形狀的引力來源。

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