當體感溫度跌破零下45度:芝加哥地鐵決定「火燒鐵軌」,乘客才能順利搭車

2019年01月31日 16:00 風傳媒

美國中西部近日遭到極地漩渦襲擊,芝加哥體感溫度甚至跌破攝氏零下45度,跟北極一樣寒冷,只要外出幾分鐘,眉毛跟睫毛就會結冰。而極端低溫對鐵軌、電氣系統、水管等基礎設施也造成嚴重影響,為了讓民眾能順利搭車,地鐵公司工作人員只好火燒鐵軌、加熱鐵道,確保系統正常運作。

體感溫度跌破零下45度

根據美聯社(AP),芝加哥30日的氣溫低點為攝氏零下30度,只略高於1985年1月攝氏零下32度的歷史紀錄,而在刺骨寒風下,體感溫度甚至跌破攝氏負45度,比全球最北端人類居住地的加拿大阿勒特(Alert)還冷,氣溫與北極不相上下,外出幾分鐘內睫毛跟眉毛就會結凍;而在密爾瓦基(Milwaukee)、明尼亞波利斯(Minneapolis)、蘇瀑(Sioux Falls)等其他中西部城市,氣溫也全都跌破攝氏零下30度。

受極地渦旋影響,美國一些中西部城市成「冰封世界」(AP)
受極地渦旋影響,美國一些中西部城市成「冰封世界」(AP)

美國國家氣象局(National Weather Service)預測,31日芝加哥某些偏遠地區的溫度低點,可能會下探攝氏零下40度,直到2月1日才會慢慢回溫到零下7度至零下2度之間。

鐵路公司火燒鐵軌

天寒地凍之下,芝加哥地鐵的鐵軌兩側30日冒出熊熊火焰,芝加哥通勤鐵路(Metra)發言人吉利斯(Michael Gillis)解釋,這是為了讓列車保持順利通行、防止鐵軌因收縮而分離,才使用鐵路兩旁的瓦斯加熱器來噴出火焰、加熱鐵軌上的重要開關。由於金屬會熱漲冷縮,因此在極冷環境下,鐵軌會因縮小而相互分開,而一旦用火加熱使金屬膨脹,工作人員就能重新連接分離的軌道,使它們再次回到原位。

吉利斯也說,當鐵軌裂開或斷掉,開關無法接觸鐵軌並完成電路時,列車就會自動停止,直到破壞部分經修復後才會再度運行。吉利斯表示,冬季低溫永遠會是鐵路的挑戰,但這種加熱器將有助於減輕障礙,並補充在加熱鐵軌的過程中,列車仍是安全的,因為列車上的燃料只能通過壓力來燃燒,而非透過火焰燃燒。

使用火燒式加熱器時,輪班的工作人員會留在現場,以便監視火焰、控制瓦斯的大小。地鐵公司表示,這種加熱方式已經比過去來的安全許多,早期的工作人員得將裝有煤油的罐子黏在軌道之間,並親自去點燃它們。

受極地渦旋影響,美國一些中西部城市成「冰封世界」(AP)
受極地渦旋影響,美國一些中西部城市成「冰封世界」(AP)

氣溫驟降造成水管凍結

異常低溫也造成底特律(Detroit)20多條水管凍結。《美聯社》報導,當地大多數的主要水管都是在1900年至1950年之間安裝的,位於地下1.5至1.8公尺處的凍線下方,凍線為冬季時凍結之表層土壤與未凍結之下層土壤間的分界線,雖然水管在凍線以下,但遇到氣溫驟降的狀況時,仍可能難逃結凍的命運。

底特律政府從去年開始,已斥資5億美元(約新台幣155億元)修復其供水和污水系統,在去年一整年已經更換約132公里的水管。美國基礎設施委員會主席洛瑞特(Greg Di Loreto)表示,這些一世紀前安裝的水管已遠遠超過其使用壽命,「我們從未設想過它們會使用這麼久」、「水管變得易碎,經歷越多年的凍-融循環(freeze-thaw cycle),水管的壓力跟損傷就會越大。」

狂風使數萬戶停電

連日的強勁狂風也把樹木和樹枝吹落至電線,使得芝加哥南部與其他地區的上萬戶停電,電力公司聯邦愛迪生(ComEd)表示,他們已經幫助超過4萬2千名客戶恢復供電,並正在努力恢復另外9千4百戶的電力;此外位於印第安納州的5000戶,也因電力需求過高而停電。

美國土木工程師學會(ASCE)成員林奇(Otto Lynch)對此表示:「電線通常不會斷裂,這取決於電線設計方式。在50年前,他們並沒有針對可能面臨的低溫做很多規劃。」

至少8人死亡、上千航班被迫取消

極端低溫影響層面廣泛,許多學校跟企業被迫暫時關閉、美國郵政署(The U.S. Postal Service)30日於部分地區暫停業務、全美至少有2700個航班被迫取消,其中一半以上的停飛航班,發生在芝加哥的兩個主要機場。除此之外,異常低溫已造成至少8人死亡,一名住在密爾瓦基的男子被活活凍死在車庫中,另一名愛荷華大學(University of Iowa)醫學院預備科的學生也慘遭凍死。

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